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Mai
01

Les magnets, aimants à un seul pôle ?


Paru dans : Les magnets, aimants à un seul pôle ? J.M. Courty et E. Kierlik, Pour la Science N°391, (mai 2010)

L’association judicieuse d’aimants permanents permet de créer des configurations magnétiques originales, aux propriétés surprenantes.

Extrait

Les aimants que l’on pose sur la façade d’un réfrigérateur (voir la figure 1), les « magnets », sont des aimants bizarres : ils ne collent que d’un côté ! Leur aimantation très particulière a été décrite pour la première fois en 1973 par l’ingénieur américain John Mallinson. Ce qu’il n’appelait alors qu’une « curiosité magnétique » est aujourd’hui omniprésente, des accélérateurs de particules aux trains à lévitation magnétique, en passant par les moteurs. Qu’a donc imaginé J. Mallinson pour que sa curiosité devienne incontournable ?

Commençons par observer l’un de ces aimants publicitaires flexibles que l’on appose sur les réfrigérateurs. Il n’a pas grand-chose à voir avec le simple barreau aimanté qui symbolise d’ordinaire les aimants. Quelques expérimentations ont tôt fait de confirmer ses particularités. Retournons le magnet pour appliquer la face en silicone imprimée contre le réfrigérateur : il n’adhère plus et tombe !

La partie magnétique de l’aimant serait-elle trop éloignée du métal en raison de la couche de plastique ? Non, puisque dans la configuration normale, il est possible d’intercaler plusieurs feuilles de papier entre le magnet et le réfrigérateur tout en préservant l’adhésion. C’est donc que le champ magnétique n’est créé que d’un seul côté.

Coller, mais d’un seul côté

Ce champ n’a guère de ressemblance avec celui d’un barreau aimanté dont les lignes de champ vont du pôle Nord au pôle Sud, comme le matérialise la limaille de fer dans des expériences bien connues de tous. Quel est donc le secret d’un magnet ? Appliquons l’une contre l’autre les faces aimantées de deux magnets identiques. Cherchons tout d’abord à les faire pivoter l’un…

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